Tutti conoscono il Premio Nobel: onorificenza di grande prestigio assegnata ogni anno e ambita da tutti coloro che si sono distinti con il loro lavoro nel mondo dell’economia, della scienza, della letteratura, del sociale, etc… Non tutti, invece, conoscono i meno noti Premi Ig Nobel (in Italia detti Ignobel), ovvero la versione parodistica dei veri e propri Nobel.

Celebrati anche questi ogni anno, vengono consegnati a dieci ricercatori per lavori o risultati scientifici apparentemente inutili o ridicoli. Il nome stesso è un gioco di parole tra “Premio Nobel” e l’aggettivo “ignobile”. I vincitori, tuttavia, sono selezionati in base ad articoli pubblicati anche su riviste scientifiche autorevoli. L’obiettivo dichiarato del premio è infatti rendere omaggio a lavori “che prima fanno ridere e poi pensare“.

Sponsorizzati dalla rivista scientifica-umoristica statunitense Annals of Improbable Research (AIR), i premi Ig Nobel sono presentati al pubblico nel corso di una cerimonia di gala che si tiene nel Sanders Theatre dell’Università di Harvard, e consegnati anche da vincitori di veri premi Nobel. La cerimonia è co-patrocinata dalla Harvard Computer Society, dalla Harvard-Radcliffe Science Fiction Association e dallaHarvard-Radcliffe Society of Physics Students.

Diversamente dai Nobel, gli Ig Nobel, come prevedibile, non prevedono un premio in denaro per i vincitori. La cerimonia è seguita a distanza di pochi giorni dalle “Ig Informal Lectures” (lezioni informali) al MIT, durante le quali i laureati possono illustrare al grande pubblico i risultati e l’importanza delle proprie ricerche.

La prima edizione dei premi Ig Nobel si tenne nel 1991. I premi hanno talvolta sollevato critiche – come nel caso dei due attribuiti alla ricerca sull’omeopatia - ma più spesso attirano l’attenzione su articoli scientifici che contengono aspetti divertenti o curiosi. Esempi di ricerche vincitrici del premio vanno dalla scoperta che la presenza di esseri umani tende ad eccitare sessualmente gli struzzi, all’affermazione che i buchi neri soddisfano tutte le caratteristiche tecniche che li renderebbero il luogo dove si trova l’Inferno.

Contrariamente ai Darwin Awards, che hanno finalità di puro intrattenimento, lo scopo degli Ig Nobel è anche quello di attrarre l’interesse del pubblico sulla scienza. La cerimonia viene registrata e trasmessa negli USA sulla National Public Radio, e, negli ultimi anni, l’Ig Nobel Tour ha rappresentato degli spettacoli nel Regno Unito durante la “settimana nazionale della scienza”.

Nel 1995, sir Robert May, consigliere capo per la scienza del governo britannico, richiese agli organizzatori che fossero esclusi dall’assegnazione gli scienziati britannici, sostenendo che i premi rischiavano di far cadere nel ridicolo esperimenti “genuini”. May venne criticato da tutta la stampa britannica e la sua richiesta fu ignorata.